특집 3 : 21세기 보살계 ㅣ 21세기 출가 수행자의 계를 말하다

21세기 출가 수행자의 계를 말하다



자현 스님

중앙승가대학교 불교학부 교수, 월정사 교무국장




윤리가 기본이 되는 사회

내가 어렸을 때만 하더라도 “영웅은 미인관을 넘기 어렵다(英雄難過美人關)”거나 ‘아랫도리 일은 따지지 않는다’는 말이 남성들 안에서는 공공연히 흘러 다녔다. 하기야 자유당 때는 국회의원들 간에, ‘첩은 두지 말자’는 자성(?)의 목소리도 나오던 시기였으니, 더 말해 무엇하겠는가?

1970~1990년대 초, 개발 시대의 재벌 회장이나 정치인에게 불륜과 사생아 얘기는 전 국민의 가십거리 정도였다. 그러나 이런 문제를 보고 심각하게 이의를 제기하는 사람은 거의 없었다.

그러다 1997년 미국에서 터진 ‘르윈스키 스캔들’은 나에게는 큰 충격이었다. 미국 대통령 클린턴과 23세의 백악관 인턴이었던 르윈스키의 부적절한 관계가 폭로된 이 사건으로 대통령 탄핵 논의가 있었고, 마침내 클린턴은 1998년 8월 19일 대국민 사과문을 발표하기에 이른다.

이 사건이 나에게 놀라웠던 것은 당시 우리나라라면 크게 문제될 것이 아니었기 때문이다. 그런데 대통령 탄핵이라니! 미국의 도덕적 잣대의 엄격함이 경이로울 정도였다.

그런데 이제는 우리나라에도 개인 윤리의 엄격함이 작동하고 있다. 여성 문제와 관련해서 부산시장은 사퇴했고 대선 후보로까지 거론됐던 충남지사는 낙마했으며, 서울시장은 임기 중 자살로 생을 마쳤다. 자살과 관련해서는 안타깝기도 하지만, 윤리가 바로 선다는 점에서는 이 사회가 올바른 방향으로 나가고 있음이 분명하다.

개발 시대에는 능력이 출중하면 개인의 윤리 문제는 능력에 묻힐 수 있었다. 그러나 현대는 제아무리 능력이 뛰어나도 윤리가 뒷받침되지 못하면 모래성처럼 한순간에 허물어지고 만다.

‘공든 탑이 무너지랴’는 속담이 있지만, 오늘날은 윤리와 충돌하면 탑 정도가 아니라 절도 날아갈 기세다. 그리고 이러한 윤리적 잣대는 당연히 종교인에게 더욱 엄격할 수밖에 없다.

특히 승려는 삭발과 승복이라는 특징 때문에, 목사나 신부에 비해 더 투명할 수밖에 없는 환경에 노출되어 있다. 실제로 승려 개인의 일탈이 불교 전체에 타격을 주는 일들이 종종 발생하는 것은 승려에게는 엄격성과 복장(승복)에 따른 투명성이 이중으로 작용하기 때문이다.

불교가 최대 종교로서의 위상을 지닐 때는 경허 스님처럼 깨침을 주기 위한 방편으로 타당성을 얻을 수도 있다. 그러나 현대처럼 다종교가 경쟁하고, 한국의 종교 전체가 무종교에 밀리는 상황에서는 비윤리적인 방편은 작동할 수 없다. 즉 오늘날은 윤리가 기본이 되지 않으면, 설사 깨달음이 있다 하더라도 전혀 사회적인 영향력을 미칠 수 없는 것이다.

특히 스마트폰의 일반화로 이제는 전 국민에게 카메라와 녹음기가 있는 상황이다. 또 유튜브 등 개인 SNS의 발달로 인해, 개인이 얼마든지 자신의 의사를 파괴적으로 피력하는 것이 가능하다. 즉 이제 부주의한 작은 일탈은 개인의 몰락은 물론이거니와 집단에도 심대한 위해를 끼칠 수 있는 것이다. 이런 단적인 예가 혜민 스님 사건이 아닌가 한다.

혜민 스님 사건은 타인에게 피해를 주는 것도 아니며, 또 관점에 따라서는 그리 대단한 문제가 아닐 수도 있었다. 그런데 이는 사회가 승려를 보는 기준에 적합하지 못했고, 결국 여론과 개인들의 집중포화 속에서 스님의 9년여의 노력은 단시간에 침몰했다.

이는 현재 이 사회가 승려에게 얼마나 위험한지를 잘 보여준다. 이런 점에서 승려의 윤리와 도덕 문제는 다종교의 각축 속에서 가장 절실한 요청 과제라고 하겠다. 종교는 사회를 계몽하고 이끌어가야 할 필연성이 있으며, 이렇게 되어야만 종교적인 존재 의의가 확보되는 것이다. 그런데 현대는 다른 무엇보다도 윤리를 가장 큰 기준으로 판단하는 것이다.

불교는 전통적으로 ‘선시불심(禪是佛心) 교시불어(敎是佛語) 율시불행(律是佛行)’이라고 해, ‘참선은 부처님의 마음이고, 교학은 부처님의 말씀이며, 계율은 부처님의 행동’이라고 했다. 이는 선이 가장 중요한 핵심임을 천명한다. 그러나 오늘날 이 나라는 계율이야말로 승려에게 가장 우선시되는 덕목임을 말하고 있다. 또 이러한 기준을 맞추지 못한다면, 불교는 급속도로 위축되며 사회적 영향력을 잃게 될 것이다. 그러므로 이제 승려의 계율 문제는 선택이 아닌 필수이며 교화의 가장 기본적인 첩경이라고 하겠다.


사회의 변화와 의식주 문제

계율은 시대와 문화를 반영할 수밖에 없다. 이 때문에 불교가 문화권이 다른 동아시아로 전래하자 승려의 율은 대부분 타당성을 상실하게 된다. 여기에 무더운 인도와 다소 추운 기후대의 동아시아 사이에는, 기후 환경에 따른 큰 차이도 존재할 수밖에 없다. 이로 인해 중국 불교는 이후 자체 조례인 청규를 형성하게 되며, 이는 비슷한 위도의 한국 불교에도 전파된다.

삼의일발(三衣一鉢)이라는 세 벌의 가사로 생활하는 것은 동아시아의 기후에서는 삶 자체가 불가능했다. 나는 승복과 관련해서, “인도에는 하복만 있던 상황인데 동아시아로 넘어와서는 하복만 사라졌다”고 말하곤 한다. 즉 엄청난 복장의 개변이 존재하는 것이다. 실제로 인도 불교의 일상복인 가사는 동아시아에서는 의식복으로 특수화되어 ‘공덕의(功德衣)’라는 최상의 가치를 띠게 된다.

삼의일발 중 일발에 해당하는 음식 역시 큰 차이를 보인다. 발우를 통한 탁발은 더운 기후에서나 가능한 문화다. 이로 인해 동아시아에서는 탁발을 낮은 가치로 보았고, 탁발에 대한 사회 인식이 개선되지 않자 현재 조계종의 ‘승려법’에는 탁발을 아예 금지하고 있다. 이는 두 문화권의 식생활 방식이 얼마나 다른지를 단적으로 보여주는 것이다.

주거와 관련한 사원 역시 많이 변모했다. 『사분율』 「방사건도」 등에서 부처님께서 지정하신 사찰의 입지 조건인 ‘마을의 인근’이라는 개념은 오늘날 한국 불교의 주류인 산사와는 거리가 멀다. 또 사찰의 건축 구조인 한옥은 추위를 잘 견디게 되어 있는 반면, 인도 사찰은 더위를 이기기에 유리하게 되어 있어 차이가 크다. 즉 절의 위치와 건축 구조에서 모두 현격한 차이가 존재하는 것이다.

이런 점에서 본다면, 승려의 의식주는 현대에 맞게 재정립할 필요성이 크다. 그러나 이에 따른 새로운 관점과 기준을 제시하는 것은 여간 어려운 일이 아니다. 왜냐하면 계율이라는 종교법은 구성원의 합리성에 근거해서 변화가 가능한 사회법과는 다른 교조의 권위가 존재하는 특수법이기 때문이다.

이 때문에 중국과 한국 불교가 청규를 선택한 이후에도 승려가 되는 수계는 반드시 『사분율』에 근거했다. 즉 율장의 기준이 현실적으로 구현하기 어려운 것이더라도 교조의 권위라는 무게를 상쇄시킬 수 있는 측면이 불교 안에는 존재하지 않았던 것이다.

현대라는 빠른 변화 속에서 한국 불교의 의식주 역시 급변의 과제를 강도 높게 부여받고 있다. 그러나 이는 개인이 규정할 수 있는 범주가 아니다. 이런 점에서 종단의 깊은 논의와 설득력 있는 기준 제시가 요청된다. 그러나 종단은 선제적이고 능동적인 움직임을 보이지 못하고 있다. 그것은 오랜 종교 전통으로 인해 한국 불교가 경직되어 있기 때문이다.

그러나 종단의 방임은 집단이 부담해야 할 몫을 구성원 개인에게 전가하는 것이라는 비판을 면하기 어렵다. 또 앞서 언급한 것처럼, 현대 사회는 자칫 개인 승려의 문제가 불교라는 집단 전체의 인식을 흐릴 수 있다는 점에서 더욱 그렇다. 즉 사회적 변화에 따른 계율과 관련한 행동 방식에 대한 보다 활발한 논의가 절실한 시점인 것이다.


부처님의 정신과 멘토

요즘은 꼰대는 싫어하고 멘토는 필요로 하는 세상이다. 불교도들에게 부처님은 교조이자 가장 강력한 멘토다. 이런 점에서 의상대사가 관세음보살을 머리에 이고 있기를 서원한 것처럼, 불교도라면 부처님을 정대하고 기준으로 삼는 방법이 요청된다.

어떤 법이든 법은 세상의 변화를 선도하지 못하고, 언제나 한발 늦게 따라갈 뿐이다. 더구나 종단법은 사회법보다도 현실 반영이 더딜 수밖에 없다. 또 종단법은 사회법처럼 세세한 규정을 갖추는 것도 불가능하다. 이런 점에서 부처님을 정대하는 의식주의 생활 준칙을 갖추는 일은 매우 중요하다.

계율은 부처님의 정신이 행동으로 구현된 가치다. 이런 점에서 부처님의 정신인 깨침을 통해 행동까지 구현하는 ‘상통이하달(上通而下達)’의 방법도 충분히 성립할 수 있다. 그러나 현대 사회는 이것보다는 행동을 통해서 정신이 드러나도록 하는 ‘하학이상달(下學而上達)’과 같은 방식을 요구하고 있다. 이런 점에서 현실적 삶인 의식주에서 윤리적인 가치관을 정립하는 것은, 승려들에게 시급한 과제인 동시에 가장 외연이 넓은 교화 방식이라고 하겠다.

현대 사회는 고대의 율장이 규정할 수 없는 다양한 현실을 구현하고 있으며, 이마저도 매우 빠른 속도로 변모하고 있다. 이런 점에서 종단이 앞장서서 규정을 확립하는 것도 중요하지만, 그와 동시에 구성원 개개인의 도덕적인 잣대를 완성하는 것이 보다 근본적이고 실질적이다. 그러므로 올바른 부처님 상을 머릿속에 정립하고, 이를 통해서 현대의 변화를 수용하는 것은 절실한 시대적 과제라고 하겠다.

사회의 변화에 부담을 주는 종교는 종교의 기능을 상실한 화석화된 망령에 불과하다. 이런 점에서 올바른 부처님 상을 정립하고 이를 통해 승려 개개인의 윤리적인 환기가 이루어지는 것은, 불교의 발전과 대한민국의 행복한 미래를 위해 반드시 필요한 측면이라고 판단된다.  


자현 스님 동국대학교 철학과를 졸업한 후 동국대 불교학과와 성균관대 동양철학과에서 각각 석사 학위를 받았다. 성균관대 동양철학과(율장)와 동국대 미술사학과(건축), 고려대 철학과(선불교), 동국대 역사교육학과(한국 고대사) 및 동국대 국어교육학과(불교 교육)에서 각각 박사 학위를 받았으며, 미술학과의 박사 과정(회화)을 수료했다. 현재 중앙승가대 불교학부에서 교수와 불교학연구원장으로 재직 중이며, 월정사 교무국장과 조계종 교육아사리, 상하이 푸단대 객원교수 등을 맡고 있다. 주요 저서로 『한국 선불교의 원류, 지공과 나옹 연구』, 『불교미술사상사론』, 『스님의 논문법』, 『사찰의 상징세계(상·하)』, 『불화의 비밀』, 『백곡 처능, 조선불교 철폐에 맞서다』 등 50여 권을 펴냈다.